llc (limited liability company)

la sociedad híbrida 

portada LLCUna LLC o Limited Liability Company es un tipo de sociedad híbrida, que en algunos aspectos funciona como una sociedad mercantil (Corporation) y en otros como sociedad civil (partnership) o empresario individual (sole proprietorship). Una sociedad civil o un empresario individual es un ente sin personalidad jurídica propia. Las operaciones se llevan a cabo en nombre del propietario o de los socios, los cuales también deberán hacer frente a las pérdidas u obligaciones de la sociedad con su propio patrimonio personal.

A nivel fiscal, las pérdidas o ganancias deberán declararlas en su declaración de la renta personal, según la proporción que corresponda a cada uno. Esto significa que la sociedad civil no es un ente o sujeto imponible propio de cara al pago de impuestos.

En una sociedad mercantil (ya sea sociedad limitada o anónima) por otro lado, la responsabilidad de los socios se limita a las cantidades que aportaron en el momento de la constitución de la sociedad. Esta tiene personalidad jurídica propia y por tanto tendrá que hacer frente a sus propias responsabilidades tanto a nivel legal como fiscal. Sus beneficios serán gravados por el impuesto de sociedades. La única obligación fiscal personal que tendrán sus socios, es reportar los ingresos percibidos en forma de dividendos que la empresa haya repartido.

Como hemos comentado anteriormente, la LLC es un cruce o híbrido ente las dos anteriores formas de organización. En el aspecto de la responsabilidad, funciona como una sociedad limitada. En caso de deuda o insolvencia de la compañía, sus miembros solamente responderán por la cuantía de los capitales comprometidos en el momento de su fundación.

Por otro lado, desde el punto de vista fiscal, los miembros pueden solicitar que la Limited Liability Company sea tratada como una entidad fiscalmente transparente. Esto quiere decir que la sociedad es ignorada como sujeto imponible y por tanto no pagará sus propios impuestos. Los ingresos que obtenga se imputarán directamente a sus miembros. Estos deberán reportarlas en sus declaraciones de la renta personales. En el caso de que la LLC esté formada por un solo miembro, tributará como empresario individual (sole proprietorship) y si la componen varios miembros lo hará como una sociedad civil (partnership).

La intención de la LLC es ofrecer a pequeños emprendedores y trabajadores por cuenta propia la posibilidad de disfrutar de la protección de una sociedad limitada, pero sin las complicaciones administrativas que esta requeriría. La introducción de la Limited Liability Company es relativamente reciente y data de finales de los años setenta. El estado de Wyoming (en USA) fue el primero que la recogió en su ordenamiento mercantil y durante las siguientes dos décadas se extendió al resto de los Estados Unidos. Más recientemente, también algunas jurisdicciones offshore, como por ejemplo la isla de Nevis en el Caribe, la han introducido. Hablamos en ese caso de una offshore LLC.
 
¿Qué ventajas tiene la Limited Liability Company sobre las sociedades convencionales?
 

Constitución más sencilla

Los trámites para constituir una Limited Liability Company, son más simples que los de una corporación (sociedad limitada o sociedad anónima).
 

Beneficios fiscales

Una corporación tributará por el impuesto de sociedades. Posteriormente, si se reparten dividendos a los accionistas, estos volverán a pagar por éstos en sus declaraciones de la renta individuales. Con la LLC, el mismo beneficio sólo se declara una única vez, como ingreso personal. Esto puede resultar ventajoso en los casos en que el propietario se encuentre en un tramo impositivo bajo, es decir que el porcentaje de impuestos que le corresponde pagar por su nivel de ingresos no sea muy alto.
 

Protección ante acreedores

En caso de un juicio por deudas o impagos, no es infrecuente que los tribunales ordenen incautar acciones o participaciones que el deudor pueda tener en sociedades mercantiles. De esto modo el acreedor se hace con los derechos que el deudor tenía en dichas compañías. Con una Limited Liability Company el caso es diferente. En este tipo de empresas no está claramente separado el capital de la gestión de la empresa, como ocurre por ejemplo en una sociedad anónima. Esto quiere decir que ganar control sobre las participaciones en la LLC, normalmente implicaría  también ciertas responsabilidades en cuanto a la administración y las operaciones diarias de la compañía. De este modo se podrían producir problemas en caso de existir varios socios, ya que éstos de repente se encontrarían con una persona totalmente ajena a la organización participando en su gestión. 

Por este motivo en las LLC multi-socio, las cortes de justicia por lo general no permiten la incautación de las participaciones del deudor en la compañía, sino que se limitan a autorizar lo que se llama una charging order. Esta da derecho al acreedor a cobrar todos los dividendos que la empresa pague al deudor, hasta que la deuda esté saldada. Pero, una charging order no dará al acreedor un control directo sobre la sociedad. Es decir, que los demás socios podrían decidir no repartir dividendos e impedir de este modo el cobro de la deuda. Por este motivo la Limited Liability Company ofrece mayor protección ante los acreedores que una corporación normal. 

La LLC no se concibió en sus inicios como sociedad offshore. Sin embargo sus peculiares características y en especial el tratamiento que reciben por parte del IRS (la agencia tributaria norteamericana) permiten utilizarla de manera parecida a una IBC y, en algunos casos concretos, incluso con mayores ventajas.

Para ciudadanos no residentes en los Estados Unidos, puede ser interesante constituir una LLC en USA. Como hemos visto, la sociedad puede elegir ser ignorada a nivel fiscal, pasando la responsabilidad de reportar impuestos a sus miembros. En caso de ser estos extranjeros o no residentes, estos no tendrán obligación de pagar impuestos en USA, siempre y cuando no realicen negocios dentro del país. En estos casos también se exime a la LLC de presentar cuentas anuales auditadas. 

Ahora, ¿qué se entiende por hacer negocios dentro de Estados Unidos? Por regla general la doctrina que se aplica entiende que para entrar en la categoría de negocio local debe contarse con algún tipo de establecimiento físico en el país, ya sea en forma de empleados, oficinas, o por ejemplo servidores propios. No se considera establecimiento tener una cuenta bancaria (excepto en algunos Estados como California) o contratar un servicio de alojamiento Web, por ejemplo. Por este motivo, las LLC norteamericanas se han hecho populares para ejercer actividades de comercio electrónico o de importación-exportación.  

Una empresa domiciliada en Estados Unidos suele inspirar mayor confianza a los clientes que una IBC residente en un paraíso fiscal. Muchos cobros y pagos en Internet o relacionados con el comercio se producen a través bancos estadounidenses, por lo que contar con una sociedad y una cuenta bancaria en USA puede ahorrar importantes costes operativos. Otra característica es que una LLC, contrariamente a lo que ocurre con las IBC, sí tiene permitido realizar negocios localmente aunque, como comentamos, si lo hace se verá obligada a reportar impuestos y presentar cuentas anuales.

Si bien una Limited Liability Company norteamericana puede ser un instrumento muy válido para el comercio, no cabe olvidar que en realidad no se trata de una auténtica sociedad offshore, por lo que no es el vehículo más adecuado para la protección de activos o del patrimonio, por ejemplo. Es verdad que algunos Estados tienen una legislación muy favorable a la LLC y que la aplicación de la charging order, como vimos, ofrece una relativa protección a su propietario. En muchos casos incluso está  permitido el uso de la figura del nominee director o director fiduciario. 

Pero no es menos cierto que Estados Unidos es uno de los países que más está recortando el derecho a la privacidad de sus ciudadanos y que lleva una lucha más activa por el control fiscal. Los intercambios de información con otros países son frecuentes y el secreto bancario se ve diariamente comprometido. Es evidente que Estados Unidos no es el mejor refugio para ahorros y activos, ya que su nivel de privacidad deja mucho que desear. Una jurisdicción offshore respetable suele ofrecer mayores garantías en este sentido.

¿Y qué ocurre con los residentes en los Estados Unidos? Para ellos las Limited Liability Companies no ofrecen la ventaja de la exención de impuestos, aunque en algunos casos pueden utilizarse para reducirlos. Por otro lado, sí ofrecen una relativa protección del patrimonio debido a la charging order, por lo que es frecuente que se utilicen para administrar bienes muebles o inmuebles. Aunque ocurre más o menos lo mismo que en el caso anterior. Un ciudadano estadounidense gozará de estas mismas ventajas y además de un mucho mayor de seguridad constituyendo una Offshore LLC en el extranjero. 

Para un ciudadano no norteamericano, constituir una IBC o una Offshore LLC no supone prácticamente ninguna diferencia. Al no existir este tipo de sociedad en su país de origen, por regla general se le aplicará el mismo criterio que a una sociedad o corporación convencional. 

Para un norteamericano sin embargo, lo interesante de constituir una Offshore LLC es que el IRS la tratará prácticamente igual que si fuera doméstica. Así podrá optar por ser considerada como fiscalmente transparente, pero obviamente ofrecerá un nivel de privacidad y protección legal muy superior. Cualquier litigante o acreedor que quiera proceder contra la LLC, deberá hacerlo en una jurisdicción extranjera y con una legislación que no le es favorable. Esto tiene como consecuencia que una acción en este sentido resulte mucho más complicada y costosa. No es de extrañar por ello que la LLC sea un instrumento ampliamente utilizado como primera defensa en la protección del patrimonio, en muchos casos también en combinación con un trust.

En cuanto a los lugares de constitución más populares destacan Delaware, Wyoming o Nevada, que cuentan con algunas de las legislaciones más favorables. En especial Delaware mantiene registradas un número muy importante de empresas de este tipo.

Para constituir una offshore LLC, la jurisdicción más popular es la isla de Nevis, existiendo también en algunos paraísos fiscales dependientes de Gran Bretaña, como la isla de Man. Otra variante parecida es la LLP o Limited Liability Partnership, que sería algo así como una sociedad civil limitada que se puede constituir en Singapur o en el propio Reino Unido.  En otros paraísos fiscales se ha introducido la figura de la LDC o Limited Duration Company, que es una especie de LLC pero con un tiempo de vida limitado.

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